domenica 6 gennaio 2008

Che fine hanno fatto le piccole lune di Giove?

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Scomparse le piccole lune di Giove. Nelle oltre 700 immagini inviate dalla sonda della Nasa New Horizons, che il 28 febbraio 2007 è transitata ad appena 2,3 milioni di km dal pianeta gigante per ricevere la spinta alla volta di Plutone, non c’è traccia delle lune più piccole: Adrastea, 16 chilometri di diametro, è la più piccola presenza registrata. Gli scienziati impegnati nella missione spaziale dal gennaio 2006 si aspettavano di allungare la lista dei piccoli oggetti celesti in orbita intorno a Giove, così come era successo con altre missioni (Voyager e Cassini), e invece sembrano scomparse quelle più piccole! Eppure le sofisticate camere elettroniche della sonda sono in grado di catturare immagini di corpi anche del diametro di un chilometro.

Che fine hanno fatto quelle piccole lune? Forse si sono disintegrate sotto una pioggia costante di micrometeoriti dal diametro di un granello di sabbia, suggeriscono gli astrofisici del Seti Institute, che non esitano però a definire questa scomparsa un mistero. Ma come mai alle piccole lune di Saturno non è toccata una sorte analoga? Anche in questo caso gli scienziati del Seti non si spingono oltre il condizionale; potrebbe dipendere dalla maggiore forza di gravità esercitata da Giove. Oppure dal fatto che si "alimentano" continuamente con il materiale degli anelli...
In ogni caso serviranno nuove osservazioni per spiegare l'arcano.

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